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一颗螺丝钉让苹果无法实现“美国组装”



 
根据纽约时报的报道,尽管美国与中国之间爆发了贸易战,尽管川普总统过去多次警告“要开始在本国制造自己的电脑”,但苹果不太可能把自己的制造业务搬到离家更近的地方来。
 
一颗小小的螺丝钉说明了其中的原因。
 
2012年,苹果首席执行官蒂莫西·D·库克(Timothy D. Cook)在电视黄金时段宣布,苹果将会在美国制造Mac计算机。这将会是好几年来首个由美国工人生产的苹果产品,而且,这款顶级Mac Pro也将刻上几个不同寻常的字:“美国组装”。
 
但是,据参与了该项目的三名人士说,当苹果开始在德克萨斯州奥斯汀生产这款售价3000美元的计算机时,公司在找到足够多的螺丝钉上很费了一番功夫。
 
在中国,苹果靠的是能够在短时间内生产出大量定制螺丝钉的工厂。在号称什么都行的德克萨斯州,苹果却发现,那里的螺丝钉供应商无法满足他们的要求。
 
由于为苹果制造配件的承包商的机加工车间仅有20名员工,每天最多只能生产1000颗螺丝钉,使得这款新版计算机的测试未能按期进行。
 
参与该项目的人说,螺丝钉短缺是导致这款计算机的销售推迟了好几个月的原因之一。等到大规模生产这款计算机的准备工作完成时,苹果已经从中国订购到了足够的螺丝钉。
 
在德克萨斯州遇到的挑战说明苹果如果试图将大部分制造业务迁出中国,将会面临什么样的问题。苹果已发现,没有任何一个国家,包括美国能够在规模、技艺、基础设施和成本这个组合上与中国匹敌。

 
中国也是苹果最重要的市场之一,在过去的一个月里,苹果对这个市场的依赖所带来的风险已变得非常明显。苹果今年1月2日表示,公司第四季度的盈利将低于预期,这将是16年来的第一次,主要原因是iPhone在中国的销售放缓。
 
如果川普政府对中国制造的手机加征关税的话,苹果可能会面临更大的财务压力。
 
据一位苹果高管说,公司已经加大力度,寻求供应链的多元化,努力的目标将是印度和越南。这位匿名高管说,公司高管们越来越担心,在中国与美国的政治紧张局势日益加剧而且变得不可预测的情况下,公司在制造上严重依赖中国有很大的风险。
 
“这里的技能简直好极了,”库克2017年底在中国的一个会上说。生产苹果产品需要最先进的机器、以及许多知道如何操作这种机器的人,他说。
 
“在美国,你可以把模具工程师召集起来开个会,但我不敢保证能把一个房间坐满,”他说。但在中国,参加这种会的人可以填满好几个足球场。”
 
苹果发言人克里斯汀·休格特(Kristin Huguet)说,苹果是“美国经济增长的引擎”,公司去年在9000家美国供应商身上投入了600亿美元,帮助创造了45万个就业岗位。
 
2004年,库克在帮助苹果转向海外制造上起了主导作用,这种做法降低了成本,并为生产历史上一些最畅销的技术产品提供了所需的巨大规模。

 
苹果将大部分生产工作外包给了潜力巨大的中国工厂,其中有些厂房绵延数英里,雇佣了数十万人组装、测试和包装苹果产品。组装所用的零部件从世界各地的挪威、菲律宾,还有美国爱荷华州的波卡特洛等运往中国。
 
总装是制造iPhone过程中劳动最密集的环节,总装地的选择要考虑产品来源国的关税问题。
 
库克经常对iPhone是中国制造的说法大为恼火。苹果指出,康宁公司(Corning)在肯塔基州的一家工厂生产很多iPhone的屏幕,德克萨斯州艾伦市的一家公司为iPhone的人脸识别系统制造激光技术。
 
库克也驳斥了廉价劳动力是苹果仍留在中国的说法。但廉价劳动力对苹果来说并没有害处。全球最大的iPhone工厂在中国郑州,那里包括福利在内的最低工资约合每小时2.10美元。苹果表示,在郑州组装其产品的工人起薪约合每小时3.15美元。这比起美国类似工人的报酬要低很多。
 
虽然Mac Pro是苹果性能最强的计算机之一,但美国制造的Mac Pro也令其成为苹果最贵的机器之一。
 
中国供应商将其零部件运到德克萨斯州。但在某些情况下,由于设计的改变,德州的制造团队需要新的部件,负责设计计算机的工程师们发现,要找德克萨斯州中部的机械加工车间帮忙。

 
他们就是这样找到了斯蒂芬·梅洛(Stephen Melo),他是洛克哈特市考德威尔制造公司(Caldwell Manufacturing)的所有人兼总裁。苹果雇来生产这款计算机的德克萨斯州伟创力公司(Flextronics)把制造2.8万颗螺丝钉的工作承包给了考德威尔。
 
2002年,梅洛收购考德威尔时,这家公司有能力满足苹果的大批量生产需求。但随着制造业向中国转移,他们被迫缩小规模。梅洛说,他改用了为更精确、更专业的任务设计的机器,取代了可以大批量生产螺丝钉的老式冲压机床。
 
梅洛觉得,苹果找上门来下这份大订单有点讽刺意味,因为苹果是带头转向离岸制造的企业。“这种生产很难在美国投资,因为这些东西可以从海外很便宜地买来,”他说。
 
他勉强用自己的新机器制造苹果要的东西,但他造不出与苹果想要的一模一样的螺丝钉。他的公司用了22次才送完了2.8万颗螺丝钉的订货,梅洛经常用自己的雷克萨斯轿车亲自开车一小时去送货。
 
一位曾在苹果工作的匿名经理说,与苹果在中国类似项目的规模相比,伟创力的生产能力要小得多。这名经理说,他不清楚美国项目人手不足的确切原因,他猜是因为美国工人的成本更高。
 
这名经理说,在中国,类似的苹果项目会雇用一屋子的人,确保所有材料都准备就绪。在德克萨斯州,做这件事的只有一名工人,他常常看上去忙不过来。结果是,材料经常放错地方或不到位,导致生产延误。

 
德克萨斯州制造业另一个令人懊恼的事情是:美国工人不会连轴转地工作。中国工厂则实行24小时轮班制,如果有必要,为了完成生产目标,有时甚至会把工人从睡梦中唤醒。这在德克萨斯州是不可能的。
 
“中国劳力不仅便宜,在那里,你可以动用10万名工人整夜给你干活儿,”苏珊·赫珀(Susan Helper)说,她是克利夫兰凯斯西储备大学(Case Western Reserve University)的经济学教授,曾任美国商务部首席经济师。“那已经成为产品上市战略的一个重要组成部分。”
 
赫珀说,如果苹果投入大量的时间和资金,更多地依靠机器人技术和有专业技能的工程师,而不是依靠大量的低薪生产线工人,就可以在美国生产更多的产品。她说,政府和行业也需要改进就业培训,促进供应链基础设施的发展。
 
但是,目前实现这些的可能性很小。她补充说。
 
苹果仍在奥斯汀郊区的这家工厂组装Mac Pro,部分原因是公司已在那里投资了复杂的定制机器。但Mac Pro的销量一直不太好,自2013年推出以来,苹果一直没有对其进行过升级。


 

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